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Luis Miguel Varela: "Es imprescindible hacer la transición hacia una economía descarbonizada"

Coordinador de la Red Gallega de Líquidos Iónicos y fundador de la Sociedad Europea de Materia Iónica

Luis Miguel Varela - FOTO: ECG
Luis Miguel Varela - FOTO: ECG

SANTI RIVEIRO SANTIAGO   | 07.12.2018 
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{Lugo, 1972} Colaborador con investigadores de universidades como Cambridge, Oxford, Pierre et Marie Curie, Viena, Milán o Nápoles, preside la recién creada Sociedad Europea de Materia Iónica. Avisa que Galicia debe pedir su adhesión a la sociedad interregional de baterías dentro de las plataformas de especialización inteligente en energía y modenización industrial de la Comisión Europea, Battery Alliance donde entraron Andalucía o País Vasco. "Nosotros podemos y debemos".

¿Qué les parece el lío por el plan de Moncloa de erradicar los coches de combustión en 2050?

Es una propuesta interesante, alineada con nuestros socios europeos y en la dirección de descarbonizar la economía lo antes posible. Bruselas ha planteado ya que en 2040 no se vendan coches ni gasolina, ni diésel. Estamos hablando de una medida de gran calado, que esperemos sea realizable en el menor plazo posible, aunque implica una transformación muy profunda, y necesaria, del tejido económico. Llevará tiempo. Los países que se adapten más rápidamente a esa nueva economía, que implica toda una nueva estructura tecnológica, liderarán el futuro. España además, importa casi todo el combustible fósil que consume, y eso genera dependencia, política y económica.

¿El futuro será eléctrico?

Indudablemente: toda esa nueva tecnología será eléctrica.

¿Y la pila de hidrógeno?

La pila de hidrógeno en esencia no es otra cosa que un generador de corriente de combustible líquido para, por ejemplo, el motor de un vehículo eléctrico, aunque también se puede usar en otros dispositivos. Todas las tecnologías de almacenamiento de energía disponibles en estos momentos merecen ser exploradas adecuadamente. Aquella que se imponga a largo plazo dependerá tanto de su evolución tecnológica como de factores económicos.

¿Hay litio, níquel, cromo, cadmio y todos esos elementos de la tabla periódicos necesarios para dar este salto global hacia el coche eléctrico en todo el mundo?

Muchos de estos elementos están considerados, o lo estarán pronto, como materias primas críticas por la UE, que considera un objetivo estratégico garantizar su suministro o reducir su demanda con materiales alternativos.

¿No están las mayores reservas en zonas... ejem... problemáticas?

Algunas están muy concentrados geográficamente en zonas del mundo que no siempre son estables. Es difícil predecir si el previsible incremento de su demanda llevará también a buscar y descubrir nuevos yacimientos económicamente viables y menos concentrados geográficamente.

¿Se pondrá de moda el autoconsumo eléctrico en los hogares tras el fin del impuesto al sol?

Sí, la doméstica es otra de las aplicaciones que van a demandar dispositivos de acumulación de forma masiva, y presionarán en el frente de las materias primas en sus diferentes variantes -plomo ácido, litio-ion, de flujo de vanadio o aluminio-aire-. Esta nueva forma de generación va a transformar nuestra vida y nuestras sociedades, en las que, durante la época industrial, han tenido modelos de generación y distribución de energía muy centralizados, controlados por compañías que se han vuelto muy poderosas.

Yo pienso en calcio, otro elemento de la tabla, y me imagino leche, quesos, yogures, batidos... ¡pero ustedes lo sitúan entre los posibles materiales 'low cost' para baterías! ¿Será esa la solución, o el aluminio o magnesio?

Como le decía hace un momento, es difícil predecir la tecnología que finalmente se implementará, aunque los tres materiales que apunta son claros candidatos en la actualidad. Al ser tecnologías nuevas, en la actualidad en fase de investigación básica, también será necesario un tiempo de maduración hasta poder ver los beneficios en cuanto a su coste, pero su mayor disponibilidad hace prever que permitirán producir dispositivos sustancialmente más baratos. Cualquiera de los materiales que menciona son mucho más económicos que el litio.

¿Cuántos años tardarán en desarrollar baterías alternativas 'made in' Galicia que se puedan instalar en vehículos de calle?

Ojalá sea poco. Aunque en nuestro caso la mayoría de la investigación ha sido y es de tipo fundamental, estamos en un punto de inflexión en el que, desde la Red Gallega de Líquidos Iónicos, ReGaLIs, hemos conseguido ya un prototipo de pila de botón con un electrolito sólido basado en materiales iónicos de última generación, lo que es un avance importante. En estos momentos se prueba su viabilidad, en colaboración con otros centros de investigación. Una vez sepamos que es viable, estaríamos en condiciones de transferencia tecnológica a alguna iniciativa empresarial interesada a medio plazo.

¿Se sienten arropados por las administraciones?

Hasta el momento han financiado nuestras investigaciones, más bien de carácter básico, lo cual parece un milagro en los últimos tiempos -se ríe-. Una mayor implicación a la hora de transferir resultados y de constituir un sector de acumulación eléctrica en Galicia sería más que deseable.

¿Y desde las eléctricas?

Son compañías que tienen sus tiempos y sus intereses...

¿Se podrá algún día almacenar cantidades masivas de electricidad generada por renovables?

Ya se puede: el tema es el coste y la eficiencia. Estaríamos hablando de una estrategia mixta, no solo basada en dispositivos electroquímicos como las baterías o las celdas de combustible, sino también mecánicos, químicos, etc. Ya se trabaja muy intensamente en estos frentes.

¿Cuándo veremos, o sería imprescindible ver, una gran fábrica de baterías en Galicia?

Es un debate que hay que tener, y que debe implicar a todos los agentes del sistema: administración, universidades y centros de investigación, empresas, no solo de la automoción, también aeronáutico, naval y otros.

¿Sería necesario establecer un plan de electrificación de la economía y la sociedad gallega, a una escala como el que se hizo y hace con el gas natural?

Va a ser imprescindible hacer esa transición a la economía descarbonizada. Las sociedades que primero lo hagan tendrán una fuerte ventaja competitiva, comparable a la que alcanzaron las pioneras en la revolución industrial. Desde ReGaLIs podemos contribuir a este esfuerzo aportando conocimiento básico y aplicado, y una red nacional e internacional de contactos académicos e industriales de primer nivel que se ha formado a lo largo de estos últimos años. Son puntales básicos de ese esfuerzo.

Como expertos vinculados a la energía, ¿qué mix recetáis, es posible hoy el sólo renovables?

Siguen siendo todas necesarias, pues queremos que la luz se encienda a darle al interruptor. El mix hoy necesariamente debe incluir componentes de combustibles fósiles. Esto es un hecho. No obstante, lo deseable es que tendamos a vivir de nuestros ingresos, las energías renovables, y no de la herencia de los abuelos en forma de fósiles. No obstante, este cambio tardará un tiempo, pero lo vemos como imprescindible.

"Necesariamente el mix energético de la actualidad debe incluir componentes de combustibles fósiles. Esto es un hecho. No obstante, lo deseable es que tendamos a vivir de nuestros ingresos, las renovables, y no de la herencia de los abuelos, en forma de fósiles" // "Indudablemente el futuro será eléctrico"